Paul Kimmel

Paul Kimmel
Directeur van Sofon, leverancier van verkoopondersteunende software

Smart Industry is nog relatief nieuw voor Nederland. De uitdaging voor veel organisaties en bedrijven is snel inspelen op veranderende omstandigheden, met behoud van kwaliteit. Veel bedrijven ervaren toenemende complexiteit, vanwege offertes, contracten en producten die voor de klant op maat gemaakt zijn.

“Smart Industry heeft alles te maken met klantorder gestuurde productie”, zegt Kimmel. “Sofon beweegt zich al meer dan twintig jaar in die wereld. Onze software ondersteunt bedrijven in het hele traject met de klant.”

Duizenden varianten

Het is niet eenvoudig om het productieproces ‘intelligent’ te maken. Waar voorheen bijvoorbeeld tien varianten van een product overzichtelijk in een catalogus stonden, zijn nu ineens duizenden varianten mogelijk. De fabrikant wil immers maken wat de klant vraagt. Hoe ga je daar als bedrijf mee om, en hoe pak je een specifieke order aan?

Volgens Kimmel kan een fabrikant aan een klant wel een scala aan opties aanbieden, maar ‘achter de schermen’ moet dat een gecontroleerde set van opties zijn. “Je kunt een koper van een nieuwe auto bijvoorbeeld laten kiezen uit een kleur, uit de bekleding, uit een aantal accessoires.

Maar als je de koper zelf een kleur laat kiezen, kun je in de problemen komen omdat je productieapparaat en ook je latere serviceverlening dan elke willekeurig kleur moet kunnen ondersteunen. Met een gecontroleerde set van opties zijn de keuzes in feite beperkt, maar de combinatie van keuzes geeft de koper het idee dat de auto helemaal op maat is gemaakt.”

Maakbare en bruikbare producten

Kimmel geeft een voorbeeld van een bedrijf dat zoutstrooiers maakt die op vrachtwagens geplaatst kunnen worden. De klant komt met een vrachtwagen naar het bedrijf toe, met het verzoek om daar een bak op te plaatsen zodat de vrachtwagen een zoutstrooier wordt.

Je kunt niet alle keuzes aan de klant overlaten, want het product moet maakbaar zijn en de klant moet met het geheel daadwerkelijk de weg op kunnen.

“Er zijn meteen al heel veel variabelen: de lengte en breedte van de vrachtwagen, het type zout, de aandrijving van de strooier, de kleur, wel of geen zwaailichten op de wagen… De bak mag ook niet te lang zijn, want dan kiept de vrachtwagen achterover door het gewicht. Dus je kunt niet alle keuzes aan de klant overlaten, want het product moet maakbaar zijn en de klant moet met het geheel daadwerkelijk de weg op kunnen.”

Daarom moet om te beginnen veel kennis over het product worden vastgelegd. “Dat is het speelveld waar wij in werken”, vertelt Kimmel. “Wij zorgen ervoor dat de klant uit vele opties kan kiezen en dat veel varianten worden ondersteund. In het ordertraject worden alle keuzeopties, en ook alle consequenties daarvan, gecontroleerd zodat die ene keuze van de klant ook echt is te realiseren.

De leverancier kan dan een beschrijving van de variant naar de klant sturen, bijvoorbeeld de omschrijving van de gekozen zoutstrooier inclusief de mogelijkheden daarmee. Daar staan ook meteen de prijs en de levertijd bij. Voor een zoutstrooier is die levertijd natuurlijk van groot belang. Want met een levertijd van bijvoorbeeld drie maanden is de winter alweer voorbij.”

Korter productieproces

Het bedrijf uit het voorbeeld was voorheen in de zomer al bezig om een voorraad bakken in verschillende varianten aan te leggen, die dan in de winter met slijpmachines werden aangepast aan de wensen van klanten. Dat productieproces is inmiddels een stuk ingekort, doordat de Sofon-software op basis van de vastgelegde productkennis ook instructies geeft aan de fabriek hoe een gewenst product moet worden gemaakt.

Het bedrijf is nu marktleider op het gebied van zoutstrooiers. “Binnen Smart Industry is het vaak nog een knelpunt hoe je een gewenst product gaat maken”, weet Kimmel. “Het is leuk als je je klant veel opties kunt bieden, maar hoe pas je al die opties vervolgens in in je productieproces?

Onze software legt kennis vast, bepaalt de prijs en de levertijd, vertaalt een order naar benodigde materialen en maakt instructies voor het product. De zoutstrooiers worden nu aan een lopende band geproduceerd, terwijl iedere nieuwe strooier toch compleet anders is dan de vorige.”

Clean orders

De Sofon-software bestaat uit verschillende modules, voor de verschillende fasen in het offerte- en orderproces. Sofon doet een analyse bij de klant en biedt aan de hand daarvan de modules aan, inclusief ondersteuning bij de implementatie. De klant kan zelf de relevante kennis in de software inbrengen en ook gegevens wijzigingen. De software kan continu op wensen worden aangepast.

De fabrikant weet zeker dat de order gemaakt kan worden en geschikt is voor gebruik.

Het grote pluspunt van de Sofon-software is dat de productieafdeling clean orders krijgt: deze zijn vooraf gecontroleerd en de productie komt gaandeweg niet voor onverwachte problemen te staan. De fabrikant weet zeker dat de order gemaakt kan worden en geschikt is voor gebruik.

“Als je dat vooraf niet zeker weet, kan het productieproces worden verstoord en kan chaos ontstaan in de fabriek”, verklaart Kimmel. “Want van een bepaalde variant weet je dan niet hoe je die moet maken. Dat is de reden dat sommige bedrijven huiverig zijn voor Smart Industry, hoewel iedereen wel producten op maat wil leveren aan zijn klanten. Met clean orders krijg je mogelijkheden om de productie automatisch aan te sturen. Je moet dan een vorm van serieproductie bedenken, zorgen dat de productie foutloos verloopt aan de hand van een volledig gespecificeerde en gecontroleerde order, en ook de communicatie met de klant op orde houden.”

De Sofon-software haalt een ‘foute’ bestelling er al bij voorbaat uit, zodat die het productieproces niet kan verstoren. Kimmel ziet daardoor rust in de productie ontstaan bij bedrijven die al een tijdje met de software werken. “Deze bedrijven kunnen steeds verder automatiseren, want ze kunnen er op vertrouwen dat zich tijdens de productie geen onverwachte zaken voordoen. Op de werkvloer hoeft geen denkwerk meer plaats te vinden over een bepaalde order, waardoor je kunt standaardiseren. Het repeteerbaar maken van het offerte en orderproces is het begin van Smart Industry.”