Loek de Vries
Bestuursvoorzitter TenCate
Foto: Joost van Baars

De weefsels werden per meter verkocht. Vanaf midden jaren 90 van de vorige eeuw werd een omvangrijke transitie ingezet. Het resultaat is een technologische en innovatiegedreven multinational, actief op vijf continenten. Een wereldspeler van formaat en toonaangevend als het gaat om hightech materialen. Met een van de laatste vindingen kunnen de gevolgen van een bermbom sterk worden beperkt. Bestuursvoorzitter en CEO Ir Loek de Vries vertelt over deze bijzondere onderneming.

Wat is het geheim achter de succesvolle transitie van de afgelopen twee decennia?

“Dat begint bij het management door het neerleggen van een duidelijke visie, de zogenoemde stip op de horizon. Werken met een heldere strategie, focus en een helder businessmodel. Die strategie is helemaal gericht op technisch textiel. Winst maken en de bedrijfsonderdelen die je niet langer wilt hebben voor zoveel mogelijk geld verkopen en met die opbrengst op basis van product-markt-technologiecombinaties bedrijven kopen die je wel wilt hebben. Van een anoniem B2C-bedrijf op consumentenmarkten zijn we uitgegroeid tot een zichtbare B2B-onderneming, met toonaangevende oplossingen op het gebied van beschermende weefsels, lucht- en ruimtevaartcomposieten, bepantsering, infra- en watermanagement en kunstgrassystemen.”

Heeft alles met textiel te maken?

“In beginsel wel. De techniek van het weven met koolstofvezels staat gelijk aan het weven van zijde voor bruidsjurken. Koolstofvezels zijn heel fijne garens. We maken koolstofweefsels in allerlei gradaties, door er chemicaliën zoals harsen aan toe te voegen. Dat levert smart materials op. Composiet is een combinatie van koolstofweefsel met een thermoset hars. Echter, TenCate is juist bekend geworden door composieten met een thermoplastische hars. Die blijven altijd onder hoge temperatuur en druk vervormbaar. Met beide typen bedienen we de vliegtuig- en ruimtevaartindustrie, andere industrieën en in toenemende mate ook de automotive-industrie. Die zijn gebaat bij lichte en sterke, snel reproduceerbare materialen. Daarmee maak je auto’s immers een stuk zuiniger. Primair zijn we nu met onze materialen actief in Formule 1 racewagens en luxe sportauto’s.”

Pratend over de Formule 1, gebruiken zij in hun pakken ook het brandwerende materiaal van TenCate?

“Nu nog niet, maar dat lijkt me een kwestie van tijd. Wij produceren wel de vezels waarmee de beschermende uniformen worden gemaakt die Amerikaanse militairen wereldwijd dragen, TenCate Defender M. De weefsels zijn inherent vlamwerend, luchtdoorlatend, lichtgewicht en bieden optimaal draagcomfort. In de VS is zelfs de wet aangepast om ons product daar te kunnen produceren. Uit principe moet het leger daar producten kopen van de Amerikaanse industrie, tenzij het niet verkrijgbaar is. Dat laatste was de aanpassing. We hebben inmiddels meer dan 50 miljoen yards van dit bijzondere beschermende weefsel verkocht.”

Is kunstgras uitontwikkeld?

“Absoluut niet. Wij zijn en blijven wereldwijd toonaangevend in de ontwikkeling van hoogwaardige kunstgrasvezels en het ontwerpen van geïntegreerde kunstgrassystemen. Inmiddels weven we onze vezels driedimensionaal tot complete kunstgrasmatten, inclusief polletjes. Daar horen ook oplossingen bij waarmee we water opvangen en kunnen helpen zuiveren. Een toepassing die waardevol is voor landen met watertekorten. Denk aan Afrika en India. De laatste innovatie is kunstgras dat ondersteunend is aan natuurgras: XtraGrass. Bij dit systeem verstevigen we een natuurlijke grasmat met kunstgrasvezels en een deels biodegradable backing. Dat biedt een combinatie tussen de bespeelbaarheid van natuurgras en de slijtvastheid van kunstgras. Dit hybride type heeft wat ons betreft de toekomst. De ontwikkeling staat echter niet stil. Ik verwacht dat onze volgende generatie kunstgras nóg beter aansluit op wat de markt en eindgebruikers van ons vragen en verwachten.”

Wat staat er nog meer op de verlanglijst voor de toekomst?

“De ontwikkelingen gaan snel. Dat doen we allemaal met eigen kennis en kunde. In Nijverdal heeft TenCate nu binnen het innovatieprogramma The Factory of the Future de aantoonbare resultaten van de ontwikkelingen op het gebied van digitale inktjettechnologie staan. Met een drop-on-demand-printer en een continuous-flow-printer hebben wij bovendien twee complementaire, state-of-the-art technieken onder één dak om naast digitaal printen van kleur ook in de nabije toekomst functionele coatings op substraten aan te brengen. Dan finishen we ook digitaal.”

Dat TenCate niet stilstaat, blijkt ook uit hun antibermbomsysteem, TenCate ABDS. ”Het lijkt wellicht futuristisch, maar de ontwikkeling is bijna klaar voor de markt. Dit systeem brengen we aan op militaire voertuigen, die overigens ook voorzien kunnen zijn van onze bepantseringcomposieten. Het TenCate ABDS systeem detecteert een bermbom voordat hij afgaat. Proeven met diverse bermbommen hebben inmiddels de werking van dit active blast coutermeasure system aangetoond. Pantserwagens die met het systeem worden uitgerust, komen volledig gestabiliseerd uit zo’n enorme ontploffing. Dergelijke ontwikkelingen voor de bescherming van mensen in hun werk- en leefomgeving vinden we binnen TenCate enorm belangrijk.”