De gemeenschappelijke noemer in deze technologieën is de betrokkenheid van geautomatiseerde numerieke gestuurde machines (CNC) in het proces. Maar naast dit gedeelde kenmerk, zijn er veel verschillen.

De subtractieve productiemethoden omvatten relatief volwassen technologieën zoals draaien, boren en frezen. Deze technologieën zijn in de loop der tijd bewezen en worden geleid door kwaliteitsnormen en normen die algemeen worden geaccepteerd door de industrie. In combinatie met spuitgieten is dit al geruime tijd de industriestandaard als het gaat om het vormen van grondstoffen tot (eind)producten. Vanwege de uitgebreide kennis en tijd die de industrie had voor ontwikkelingen binnen dit vakgebied, bieden subtractieve methoden en spuitgieten vele voordelen op het gebied van kosten, effectiviteit en kwaliteit.

De grote disruptie in de productiewereld?

Additive Manufacturing (AM) -technologieën zijn gepresenteerd als de grote disruptie in de productiewereld. Hoewel het al in de vroege jaren tachtig werd uitgevonden en de eerste machines in 1987 werden verkocht, begon het gebruik echt te groeien in de jaren '00, toen 3D-printing voor het eerst werd genoemd op de Gartner Hype Cycle (2007). Sindsdien zijn de verwachtingen torenhoog en zijn er veel voorspellingen gedaan (accuraat (NASA) of minder nauwkeurig) over het onderwerp AM of 3D-printen (zoals de go-to term is).

Omdat AM werd beschreven als een disruptieve technologie, bestond het idee dat deze technologie vroeger of later (maar meestal vroeger) de subtractieve fabricagetechnologieën volledig zal vervangen. Vooral als het gaat om consumentenproducten. Van het printen van voedsel- en organen tot en met het overgrote deel  huishoudens dat een 3D-printer dagelijks zal gebruiken; de gebruiksvoorspellingen waren (en zijn) erg spannend.

schema

De toekomst is nabij, maar het heden is nu

De bovengenoemde voorbeelden kunnen een sterke aantrekkingskracht hebben op het grote publiek. Maar de huidige ontwikkelingen zorgen voor evenveel enthousiasme voor het gebruik door de industrie. Zowel leveranciers van soft- en hardware als gebruikers in de industrie hebben ontdekt dat de huidige AM-technologieën het meest geschikt en effectief zijn als aanvulling op en niet in plaats van bestaande subtractieve productie- en spuitgiettoepassingen.

Zowel bij het printen van metaal als plastic zijn de ontwikkelingen snel, zowel wat betreft nauwkeurigheid, betrouwbaarheid als productiesnelheid. Het is belangrijk voor bedrijven die behoefte hebben aan (functionele) prototypen en kleine serie productie, om hun (huidige) zegeningen te tellen en gebruik te maken van het uitgebreide assortiment van AM-technologieën met hun bekende mogelijkheden en beperkingen op dit moment.

Zoals de hype-cyclus van Gartner over 3D-printen van vorig jaar laat zien, vecht een groot aantal additieve productietechnologieën en -toepassingen voor hun plaats in de schijnwerpers. De technologieën variëren van de meest volwassen toepassingen op medisch gebied (hoortoestellen) en functionele (!) prototypes tot de innovatieve velden van 4D-printing (de toevoeging van transformatie in de loop van de tijd tot 3D-printing) en 3D-printen op nanoschaal. Het feit dat AM zijn eigen hype-cycly verdient, zegt alles over de veelbelovende toekomst van de technologie. Investeren in de huidige mogelijkheden is echter mogelijk nog waardevoller.